La Luna como objeto de estudios contemporáneos “in situ”

Uno de los resultados científicos más importantes del programa Apolo fue la teoría actual del origen de la Luna, la cual propone que nuestro satélite se formó mediante la colisión de nuestro planeta con un cuerpo del tamaño de Marte, diez millones de años después de la formación del Sistema Solar. El protoplaneta Theia, bautizado apropiadamente como la madre de la Luna en la mitología griega, chocó con una velocidad estimada de entre 4 y 15 km/s y de forma rasante con la proto-Tierra, de tal forma que el disco de material resultante se creó principalmente a partir de Theia, y formó a la Luna con el tiempo.

Después de la carrera espacial, la NASA y la ESA han colocado naves en la órbita lunar, y poco después han hecho lo propio India, China y Japón.

La sonda China Chang’e 5-T1 entró en órbita lunar el pasado 11 de enero de 2015, siendo la tercera vez que la sonda viaja hasta nuestro satélite. Esta sonda parece un diseño a escala de la cápsula empleada en las naves tripuladas Shenzhou, con lo que se podría especular sobre planes chinos para un viaje tripulado a la Luna.

Porque han demostrado que pueden. El 14 de diciembre de 2013 la nave Chang’e 3 (CE-3) se posó en el Mare Imbrium, con lo que China se convirtió en la tercera nación (tras los EEUU y la Unión Soviética) en llevar a cabo un alunizaje suave; por ejemplo, la misión SMART-1 de la ESA despegó en septiembre de 2003, y terminó estrellada en la superficie de la Luna de manera deliberada en septiembre de 2006. Para comparar, el último evento similar ocurrió en 1976, con la sonda Luna 24 de la Unión Soviética.

Los soviéticos alunizaron dos Lunokhod en 1970, y las misiones Luna 16 y Luna 20, además de la ya mencionada Luna 24, que trajeron muestras a la Tierra. Pero ahora Rusia enfrenta dificultades financieras que repercuten en los planes de Roscomos. La novedad más significativa para 2015 es que renuncia a construir un cohete pesado para vuelos tripulados a la Luna. Aún el proyecto Luna-Órbita se queda en el aire, aunque está previsto utilizar un cohete Angará A5, que no se supone comprometido por los recortes presupuestales.

En cuanto a la Agencia Espacial Japonesa, al momento tiene en concurso la tercera convocatoria de sondas de bajo costo, y entre las propuestas está la misión SLIM (Smart Lander for Investigating Moon), que de resultar elegida debería iniciar en 2018 su periplo. Se pretende demostrar que es posible llevar a cabo un alunizaje de alta precisión (en un orden de magnitud de 100 metros) con una sonda pequeña: se pretende que tenga una masa de 130 kg. Con esa precisión es factible el estudio de alguna de las cuevas lunares. De hecho, se tiene como opción un pequeño rover de dos ruedas.

De manera privada, el Reino Unido también tiene un proyecto para llegar a la superficie lunar: Mediante la plataforma Kickstarter la organización británica Lunar Mission Ltd logró reunir mas de 672 mil libras (mas de un millón de dólares), con el objetivo de mandar una sonda al polo sur de la Luna, perforar al menos 20 metros en el suelo y comprobar la existencia de hielo subterráneo que se supone existe en dicha zona. La fecha probable para el lanzamiento es 2024.

Hasta donde sé, la primera misión de la NASA hacia la Luna será mediante el cohete SLS (EM-1 o Exploration Mission 1) en 2017, que en principio deberá lanzar una nave Orión sin astronautas hacia la Luna para probar los sistemas del vehículo. Cabe destacar que el viaje mas reciente de algún astronauta a la superficie lunar ocurrió en diciembre de 1972, cuando la NASA efectuó el último viaje de dos astronautas en la misión Apolo 17.

Para cerrar este breve recuento, la empresa Google creó el Google Lunar XPrize, bajo la premisa de que los participantes obtengan el 90% de sus recursos a partir de capitales privados. Deben llevar una nave a la superficie y recorrer 500 metros, así como enviar hacia la tierra imágenes y vídeos.

Entre los 17 equipos que se mantienen en la competencia destaca (aunque tal vez por poco) Astrobotic. La empresa ha declarado que utilizarán el Falcon 9 de SpaceX, que ha probado su capacidad de carga hacia una órbita baja como la de la ISS. Luego entonces, es de suponer que el Griffin Lunar Lander sería el vehículo responsable de viajar desde una órbita baja hasta la superficie lunar (específicamente su polo norte), y para efectos del XPrize, depositar al rover Polaris.

AstroboticEn todo caso para evitar ambigüedades y en una adecuación de las reglas, Google Lunar XPrize estipula que los competidores deben declarar antes del 31 de diciembre de 2015, un vehículo programado para fecha de lanzamiento, mismo que debería ocurrir antes del 31 de diciembre de 2016, fecha límite (actualizada) para reclamar el premio.

Hace poco se informó que el equipo Hakuto de Japón llegó a un acuerdo con Astrobotic para llegar juntos a la superficie lunar. Esto es posible porque éste último tiene disponible cerca de la mitad de los 270 kg de carga, precisamente para otros equipos. Astrobotic también anunció un modelo de negocios basado en un servicio tipo FedEx.

En México este anuncio cobra importancia a partir de la publicación de la convocatoria emitida por la Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología y la Agencia Espacial Mexicana para los fondos sectoriales 2015, ya que se especifica en la definición de las demandas del sector, en el numeral 4, “Diseño y desarrollo de una carga útil mexicana para ser incorporada en una misión a la Luna para realizar experimentos en la superficie lunar”: “Desarrollo de un artefacto científico que será lanzado a la Luna utilizando la sonda Griffin Lander de la empresa Astrobotic”.

Como se puede observar se han explorado diversos objetivos para las misiones lunares. Como una propuesta adicional, se podría datar rocas de la superficie, de ser posible en alguna planicie de lava.  Algunas de las muestras que trajeron a la Tierra las misiones Apolo tienen una edad calculada en 4500 millones de años de antigüedad, edad que dio la pauta para establecer el tiempo de la colisión protoplanetaria.

Actualización.

Las reglas para el Google Lunar XPrize nuevamente han sido modificadas, a fin de posibilitar la extensión de los plazos: El lanzamiento se podrá efectuar a mas tardar el 31 de diciembre de 2017, siempre y cuando al menos uno de los equipos compruebe el contrato respectivo de lanzamiento a mas tardar el 31 de diciembre del presente, aunque el lanzamiento propiamente dicho se efectúe en 2016 o 2017. Dado este caso, los demás equipos competidores tendrán como plazo para comprobar sus contratos respectivos el año 2016, y los lanzamientos a mas tardar el último día de 2017. Si ningún equipo presenta un contrato en 2015, se dará por terminada la competencia.

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3 Comments

  1. En días recientes se han dado dos noticias alrededor de las exploraciones en la superficie de la Luna.

    Por una parte la agencia de noticias Xinhua anunció el cese de operaciones del rover lunar Yutu (Conejo de Jade), ingenio que a pesar de su estado inmovil (desde febrero de 2014), mantenía comunicaciones con la Administración Espacial Nacional China. Formando parte de la misión que posó a la sonda Chang’e 3 en la superficie lunar, estableció un nuevo record como el mas longevo rover lunar, con 31 meses de servicio.

    Fuente: http://news.xinhuanet.com/english/2016-08/03/c_135561185.htm

    Y por otra parte, la Administración Federal de Aviación de los Estados Unidos otorgó el permiso a la empresa norteamericana Moon Express, participante en la competencia Google Lunar XPrize, para enviar una sonda robótica que aterrizaría en la Luna el próximo año.

    Fuente: http://www.faa.gov/news/fact_sheets/news_story.cfm?newsId=20595

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